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10勝しながら引退──41歳、マサカリ村田兆治

  |土曜日

この文章は、2005年(平成17年)9月20日付けの東京スポーツからの引用に一部加筆修正したものです。

投壊に悩まされた巨人で奮闘し続けるオヤジがいる。工藤公康、42歳。40代にして2年連続2ケタ勝利の偉業を成し遂げ”オヤジたちの星”として輝き続けているが、元祖・オヤジパワーといえば、この人を置いてほかにないだろう。今なお、140キロの速球を投げる村田兆治(元ロッテ)だ。41歳で2ケタ勝利を挙げながら、男の美学を貫いて現役を退いた村田の1990年はこうだ。

1990年10月13日、雨の降りしきる川崎球場での西武との最終戦。スタンドには村田の最後の雄姿を見ようと2万2000人が詰め掛けた。敵将・森監督は村田に敬意を表し、秋山、清原、テストラーデを中心にいつもと変わらぬ打順を組んだ。左足を大きく上げる独特のマサカリ投法は最後のマウンドでも健在だった。雨でぬかるんだ最悪のコンディションをモノともせず、村田は140キロ台の直球を連発。初回、秋山を空振り三振、清原は詰まった左飛に打ち取った。2回にはデストラーデをこの日MAXの145キロの直球で空振り三振。迫力の投球に川崎球場の客席から大きなタメ息がもれた。

5回一死一、三塁のピンチは伝家の宝刀・フォークボールで安藤をニゴロ併殺打に仕留める。通算23年、604試合、5万2697球目たった。試合は5回降雨コールドゲーム。村田は5回83球で完封勝ち、40歳代投手として2ケタの10勝は41年ぶりの快挙だ。

一塁側ベンチ前でナインの手で4度宙に舞った村田。「辞めるな~」。ファンの声が飛ぶ。どんな節目の白星にも涙を流さなかった男の目尻が濡れた。雨ではない。「いよいよマウンドに立てなくなるという気持ちだった。思い残すことはありません。喜びも悲しみもすべてこのマウンドにありました」と引退セレモニーでの場内マイクの声も震えた。

常時140キロを超える力のある直球、ストンと大きく落ちるフォーク。「なぜ引退するのか。まだ十分にやれる」と周囲は惜しむと同時に村田の決断に首をかしげた。きっかけは自らマウンドを降りた1990年7月3日の対日本ハム戦たった。「先発完投こそ、我が人生」がモットーの村田にとって、9回を投げきることができないという現実は重かった。下半身はボロボロで納得いくストレートが投げられない。”完投できないなら辞める”。村田は男の美学を貫いたのだ。

23年間で積み上げた白星は215。まさかここまで勝てるとは村田も思わなかっただろう。1982年4月に突然、右ヒジに激痛が走った。ボールを投げられない。全国の医者を訪ねる日々が続いた。翌年も痛みは消えない。8月に村田は渡米しての手術を決断した。当時の球界は「メスを入れたら終わり」が常識だっただけに、驚きを持って迎えられた。1982年8月24日(日本時間25日)、米力リフォルニア州のセンチネラ病院でF・ジョーブ博士の執刀で右ヒジを8センチ切り開いて腱損傷部を除去し、左手首の4か所から腱を取り出して移植する2時間半の大手術を行った。無事に成功。村田は先駆者となった。

1984年8月12日の対西武戦の9回に復活のマウンド。1985年4月14日の西武戦で1073日ぶりの白星を完投で飾り、この年17勝でカムバック賞を受賞。そしてこの日……。試合後、村田はスコアラーが記したスコアカードをコピーし、初めて持ち帰った。23年間のマウンド人生が凝縮された何ものにも代えがたい記念品だった。

80s!

  最終更新日 : 2015年4月25日

 - 1990年 / 平成2年 ,

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